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Patagonia, tierra de contrastes
 
 
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 UN HETEROGÉNEO PATRIMONIO NATURAL
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El guanaco goza de protección en varias reservas naturales.

La Patagonia es una región fisiográfica del extremo meridional de América del Sur, compartida por los estados de Chile y Argentina. Se extiende entre los paralelos 40° y 55° de latitud sur, dentro de un triángulo que forman el río Negro al norte, los océanos Atlántico al este y Pacífico al oeste. Incluye la parte sur de la cadena de los Andes, y el sistema de islas y fiordos que conforman el litoral sur, sobre todo la Tierra del Fuego. Prácticamente inexplorada hasta el siglo XIX, esta zona es una de las más sugestivas del cono sur debido a la suntuosidad de sus atractivos naturales.

UN NOMBRE CON HISTORIA
El nombre de Patagonia fue dado a la región por la expedición de Fernando de Magallanes, navegante portugués que en 1520 usó el término de patagones para designar a los indígenas tehuelches que habitaban cerca del puerto de San Julián, en la Patagonia atlántica. Magallanes quedó muy impresionado al ver el gran tamaño de unas huellas encontradas en la playa. En su crónica del viaje, Antonio de Pigafetta, miembro de la tripulación de Magallanes, confirmó que estos indios eran altos y corpulentos.

EL PAISAJE ANDINO
Si bien no existe un consenso generalizado sobre sus límites exactos, la extensión total de la Patagonia ronda los 900.000 km2 en los que se distinguen tres paisajes contrastados: los Andes patagónicos, el sector patagónico argentino extraandino y la Patagonia chilena extraandina. El hábitat de los Andes destaca por su altitud mediana (unos 2.500 m de media) y por disponer de amplios campos de hielo, muchos glaciares y depresiones transversales de origen glaciar que han dado lugar a un gran número de lagos, rodeados de espesos bosques, de clima frío y húmedo. La cumbre más alta de toda la Patagonia es el cerro Domuyo con 4.709 m.

LOS PAISAJES EXTRAANDINOS
Por su parte, el sector patagónico argentino extraandino está dominado por sierras y valles fluviales que atraviesan la región de oeste a este, además de ríos caudalosos como los cauces del Negro, Chubut, Deseado, Chico, Santa Cruz, Coyle y Gallegos. El clima es frío y árido, y la vegetación es la propia de la estepa arbustiva.

Por último, la Patagonia chilena extraandina se caracteriza porque el valle longitudinal está ocupado por el mar, con afloramientos de la cordillera litoral que dan lugar a islas y penínsulas de costas muy truncadas. Además, el modelado glaciar ha formado accidentes como lagos, valles fluviales, estrechos y canales. Las precipitaciones son abundantes y domina el bosque caducifolio alternado con prados y tundra.


TIERRA DEL FUEGO
De todas las zonas que conforman la Patagonia, tal vez una de las más atractivas sea Tierra del Fuego, un enorme archipiélago ubicado en el extremo más meridional de la extensión patagónica, compartido por Argentina y Chile. Está separada del continente por el estrecho de Magallanes. Al sur, el canal Beagle la separa de los canales fueguinos y de la Antártida. De hecho, es la puerta de acceso al continente antártico.

Su nombre procede también de Fernando de Magallanes, que en 1520 atravesó el paso que comunica los océanos Atlántico y Pacífico, y divisó desde su embarcación unas hogueras encendidas día y noche por los indios yamanas de dicha zona. Estos indígenas las usaban para combatir las bajas temperaturas y para dirigir sus canoas.


LA TIERRA MÁS AUSTRAL
Es el territorio habitado más austral del planeta. Su belleza radica en el elevado contraste entre sus dos vertientes opuestas: la atlántica marcada por la estepa árida propia de las altas latitudes argentinas, y la occidental dominada por los bosques fríos y húmedos repletos de hayas. En territorio argentino destaca el río Grande, el puerto de Ushuaia y el parque nacional Tierra del Fuego. En la chilena cabe señalar la ciudad de Porvenir y el parque nacional Alberto de Agostini.

BIODIVERSIDAD EN LA ALTIPLANICIE
La diversidad de especies tanto de flora como de fauna es otro de los grandes atractivos de la Patagonia, cuyas características dependen del paisaje en que nos encontremos. Las zonas de las altiplanicies esteparias poseen una vegetación formada por arbustos espinosos de escasa altura. En estas zonas solo encontramos pastos más verdes en las cuencas fluviales.

En cuanto a la fauna esteparia, dominan los roedores como el tuco-tuco, el cui chico, la cobaya del desierto, el agutí y la mara. Entre las aves dominan las rapaces de alto vuelo como halcones y buitres de la pradera. Pero sin duda el animal de la estepa más destacado es el guanaco, un camélido herbívoro que vive en grupos familiares reducidos.


ESPECIES DE LAS ZONAS ANDINAS Y COSTERAS
Las zonas andinas están marcadas por los bosques densos de coníferas como cipreses, araucarias, y mirtáceas como los arrayanes. También destacan los árboles frutales y el sotobosque de matorrales de calafates y groselleros. En cuanto a la fauna, hay que señalar la presencia de ciervos como el huemul y el pudú, además de carnívoros como los pumas y los zorros. Respecto a las aves, destaca la magnificencia del cóndor.

Por último, en las zonas costeras se observan muchas especies de aves acuáticas como cormoranes, albatros, pingüinos y varios pinnípedos carnívoros como los elefantes y los leones marinos. También se encuentran petreles, delfines, toninas overas y lobos marinos. Además, este espacio también es el hábitat de las ballenas. Para garantizar la protección de toda esta variedad de especies, existe una gran cantidad de zonas protegidas bajo distintas figuras, como parques nacionales y reservas naturales. Las más importantes por su extensión, número de visitas y espectacularidad son, en la zona argentina, el parque nacional de Los Glaciares, donde se encuentra el glaciar Perito Moreno, y, en la chilena, el parque nacional Torres del Paine, también rico en lagos y glaciares.


LAS ACTIVIDADES ECONÓMICAS
La población en la Patagonia argentina es de más de 2,1 millones de habitantes y la zona austral de Chile suma cerca de 300.000 habitantes. La densidad demográfica de toda la Patagonia es muy baja, de solo 2,2 habitantes por kilómetro cuadrado. Las principales actividades económicas que desarrolla esta comunidad son la agricultura, la ganadería, la minería y el turismo.

LA AGRICULTURA Y LA GANADERÍA
Debido a la escasa fertilidad de los suelos orientados hacia el Atlántico y el clima semiárido predominante, la agricultura patagónica se centra en la zona más septentrional, alimentada por el riego artificial. Sobre todo se cultivan cereales y plantas de forraje. En cambio, la ganadería es mucho más abundante y es exclusivamente ovina. Esta actividad ganadera procede de los primeros colonos británicos y hoy rivaliza en importancia económica con las explotaciones mineras.

LA ACTIVIDAD CLÁSICA MINERA
De toda la riqueza minera de la Patagonia, destaca la Tierra del Fuego, ya que es una zona rica en yacimientos de hidrocarburos. Además, en la Patagonia argentina también es importante la producción hidroeléctrica, que se suma a la explotación del petróleo y del gas natural. En cuanto a Chile, la explotación del carbón es la actividad principal, aunque también se extraen otros minerales, como el cobre.

UN TURISMO EN AUGE
La Patagonia es una región muy promocionada por las oficinas de turismo tanto de Argentina como de Chile. Ambos gobiernos explotan sus enclaves naturales, que se han convertido en importantes centros de turismo ecológico. También se potencian actividades de recreo como la pesca en ríos y lagos, la navegación a vela, el montañismo, el trekking, el rafting y el esquí. El turismo abarca desde las localidades litorales ubicadas al norte, como la argentina Bahía Blanca o la chilena Puerto Montt, hasta la Tierra del Fuego, desde donde parten las expediciones que se dirigen a la Antártida.

LOS SITIOS MÁS VISITADOS
En la zona argentina, los enclaves más visitados son: San Carlos de Bariloche, el municipio más visitado de la Patagonia argentina; El Calafate, ciudad cercana al parque nacional de Los Glaciares; y la península de Valdés, donde se puede observar la mayor población reproductora de ballenas francas australes del mundo. En cuanto a Chile, destacan Punta Arenas, el punto urbano más austral de la América continental; Puerto Aysén, ciudad desde la que se puede visitar la laguna de San Rafael y su glaciar; y la provincia de Porvenir, en la Tierra del Fuego, dotada de bosques de una gran frondosidad.

UNA GASTRONOMÍA DE PRESTIGIO
Otra de las joyas turísticas patagónicas es la gastronomía, en la que dominan las carnes asadas. Además, es una cocina internacional y por tanto en ella encontramos platos europeos como pizzas, pastas, mariscos y arroces. También destacan las tortas de mandioca, las sopas de harina de maíz, el choclo o maíz tierno, los ajíes o pimientos rojos, las empandas chilenas, las carne condimentada, los patés y ahumados, además de los peces de río en las zonas andinas. Por último, cabe destacar la producción artesanal, sobre todo la mapuche en tierras chilenas, rica en platería, alfombras de lana de oveja, piezas de cerámica y objetos de madera.

ACTIVIDADES POLÉMICAS
Hoy en día la Patagonia también está siendo el objetivo de numerosas compañías multinacionales que desean desarrollar en la zona ambiciosos proyectos industriales como cultivos de salmón a gran escala, instalaciones hidroeléctricas de gran magnitud, explotaciones de recursos o grandes plantaciones, entre otros. Estas actividades pueden acrecentar el proceso de desertificación de los últimos años, que está considerado el principal problema ambiental, social, económico y ecológico de la Patagonia.

Por todo ello, en los últimos años ha aumentado la actividad de prevención mediante sistemas de monitorización y campañas de información por parte de organismos regionales, nacionales e internacionales para evitar la destrucción de los hábitats y para promocionar alternativas económicas sostenibles. Esta es sin duda una de las grandes asignaturas pendientes de la Patagonia actual.


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