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25 años del telescopio espacial Hubble
JUNIO 2015
 
 
Conoce Enciclopedia
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 UN OJO EN EL ESPACIO
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El telescopio espacial Hubble fue puesto en órbita el 24 de abril de 1990.

En abril de 2015, se ha celebrado el 25 aniversario del lanzamiento al espacio del telescopio Hubble, un revolucionario aparato que ha permitido a los astrónomos observar fenómenos y objetos del espacio como nunca antes se había podido hacer: galaxias muy lejanas, planetas, asteroides, posibles agujeros negros, cometas o el nacimiento y muerte de estrellas. Estas imágenes han transformado el conocimiento astronómico y además se han convertido en verdaderos iconos de gran belleza para el gran público.

PRINCIPALES ACTOS CONMEMORATIVOS
Para conmemorar este aniversario, durante una semana se emitieron imágenes espectaculares del Hubble en enormes pantallas ubicadas en Times Square, en Nueva York. Además en el mes de marzo se programó un documental en formato IMAX 3 D en varias ciudades estadounidenses. También se diseñó un logo especifico y un modelo del Hubble en 3D descargable por cualquier usuario, además de numerosos programas especiales, conferencias y charlas informativas tanto en el canal de TV de la NASA en streaming o en las sedes de la oficina astronómica y en universidades de todo el país. Por último, se ha creado una página web conmemorativa donde se pueden consultar todos los actos programados.

UN VELOZ OBJETO EN EL ESPACIO
Bautizado en honor del astrónomo Edwin Hubble, este instrumento astronómico es un telescopio espacial fabricado gracias a una colaboración entre la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA). Aprobado por el Congreso estadounidense en 1977 y completado en 1985, fue lanzado al espacio el 24 de abril de 1990 mediante el transbordador Discovery y ubicado en una órbita alrededor de la Tierra con un perigeo de 589 km y un apogeo de 598 km, con una inclinación orbital de 28,5°. Tarda 96 minutos en completar una vuelta a la Tierra, ya que se desplaza a una velocidad de 28.000 km/h.

CARACTERÍSTICAS TÉCNICAS Y OBJETIVOS
Respecto a sus características técnicas, el Hubble es un reflector de 2,4 m de diámetro dotado de diversos instrumentos de observación, entre los que se encuentra una cámara planetaria, un espectrógrafo de alta resolución y un fotómetro de alta velocidad. En total tiene una masa de 11 toneladas, de forma cilíndrica con una longitud de 13,2 m. Esta enorme maquinaria ha necesitado a lo largo de su vida útil de cinco misiones de servicio (entre 1993 y 2009) para arreglar elementos estropeados, instalar nuevos instrumentos y elevar la órbita del telescopio.

Su principal objetivo ha sido contribuir a realizar notables progresos en el conocimiento del espacio, como la determinación de la edad del universo, el estudio de la colisión entre galaxias, el nacimiento de estrellas y la observación detallada de planetas y asteroides del sistema solar y el descubrimiento de planetas extrasolares. Se calcula que ha observado aproximadamente un millón de objetos celestes.


LAS VENTAJAS DEL TELESCOPIO ESPACIAL
La principal ventaja de colocar un telescopio fuera de la atmósfera radica en que, de esta manera, se pueden evitar los efectos negativos de las turbulencias atmosféricas. Además, la atmósfera absorbe fuertemente la radiación electromagnética en ciertas longitudes de onda, sobre todo en el infrarrojo, lo que perjudica la calidad de las imágenes. Además, el Hubble tampoco ha sufrido algunos de los inconvenientes de los telescopios terrestres, como la presencia de nubes y la contaminación lumínica de las grandes ciudades.

LOS PRINCIPALES HALLAZGOS
Los especialistas consideran que los principales descubrimientos del Hubble han sido los siguientes: fotografiar las estrellas más antiguas de las que se tiene constancia; estimar la edad del universo en 13.700 millones de años; determinar que el espacio está compuesto en un 73 % de energía oscura, un 23 % de materia oscura y un 4 % de materia ordinaria; descubrir galaxias muy jóvenes; proporcionar evidencias de que hay agujeros negros supermasivos en el corazón de otras galaxias; medir por primera vez las propiedades de las atmósferas de exoplanetas y tomar la primera imagen directa de uno de ellos, el planeta Fomalhaut b. Por último, sus observaciones han permitido sostener este mismo año que puede haber un océano profundo de agua salada bajo la corteza helada de Ganímedes, el satélite más grande de Júpiter, uno de los candidatos más sólidos a albergar vida fuera de la Tierra.

EL FUTURO DEL HUBBLE
Pese a su brillante historial, el Hubble ya tiene un sustituto. Se prevé que sea relevado en octubre de 2018 por el James Webb, otro telescopio espacial mucho más grande y potente, que analizará el cosmos en el espectro del infrarrojo. Dotado de un gran espejo de 6,5 m de diámetro, este aparato no orbitará alrededor de la Tierra sino que se ubicará en un punto muy lejano, llamado punto de Lagangre L2, a 1,5 millones de kilómetros de nuestro planeta. Eso hará que, a diferencia del Hubble, no se puedan enviar misiones ni de reparación ni de actualización, por lo deberá funcionar los 10 años que están planeados con los mismos instrumentos científicos, sin posibilidad de prórroga. Sobre el Hubble, no se sabe todavía si será remolcado a la Tierra para sea expuesto o si, finalmente, se desintegrará en la atmósfera una vez que haya finalizado su vida útil.


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