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La sonda Rosetta alcanza su cometa de destino
OCTUBRE 2014
 
 
Conoce Enciclopedia
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 UNA NAVE PARA EXPLORAR
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Recreación artística de la sonda Rosetta y el cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko. (Foto: ESA–C. Carreau/ATG medialab)
Después de más de diez años de viaje por el sistema solar, el 6 de agosto de 2014 la sonda Rosetta de la Agencia Espacial Europea (ESA) alcanzó con éxito su destino: la órbita del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Para realizar la misión, la sonda tuvo que emprender diez maniobras orbitales hasta ubicarse a 100 km del cometa. Gracias a este hito, por primera vez en la historia una sonda acompañará a un cometa en su órbita alrededor del Sol con el objetivo de estudiar su composición y propiedades. Los especialistas esperan que un módulo de Rosetta pueda posarse en la superficie del cometa en el mes de noviembre.

¿POR QUÉ ES TAN IMPORTANTE ESTUDIAR UN COMETA?
El valor del estudio de los cometas radica en que estos resultan de gran ayuda para averiguar cómo era nuestro sistema solar primitivo, ya que han experimentado muy pocas modificaciones desde la fase de formación del sistema solar, hace unos 4.500 millones de años. Por eso, estudiarlos es una tarea prioritaria para la ciencia, ya que conservan una información clave sobre cómo se formó la Tierra, debido a que se crearon en momentos paralelos. Además, algunos científicos sugieren que el agua, esencial para el desarrollo de la vida, llegó a la Tierra traída por cometas. Hasta la llegada de Rosetta, la información sobre estos astros había sido muy escasa porque solo se habían realizado rápidos sobrevuelos sobre algunos cometas. Ahora, la sonda europea podrá tomar muestras directamente de la superficie y hacer estudios de forma coordinada ente distintos grupos científicos.

RECORRIDO DE LA MISIÓN
La misión fue proyectada por primera vez a finales de 1970, aunque no fue aprobada por el Comité del Programa Científico de la ESA hasta noviembre de 1993. En un principio, el objetivo de la misión original había sido el cometa 46P/Wirtanen, pero fue sustituido por 67P/Churyumov-Gerasimenko cuando el lanzamiento fue demorado hasta el 2 de marzo de 2004, ya que este resultaba más accesible. La sonda Rosetta fue lanzada desde la base espacial Kourou (Guyana Francesa) a bordo de un cohete Ariane 5G+. Durante su viaje, necesitó de cuatro asistencias gravitatorias para incrementar su velocidad, una gracias a la fuerza de gravedad de Marte y tres a la de la Tierra. Después de sobrevolar los asteroides Steins (en 2008) y Lutetia (en 2010), la sonda entró en modo hibernación en junio de 2011. Fue activada de nuevo en enero de 2014 y, tras revisar todos los instrumentos de la nave, se dirigió hacia 67P/Churyumov-Gerasimenko hasta alcanzarlo.

Está previsto que, hasta el mes de noviembre, la nave orbite el cometa y recoja datos que permitan el estudio tanto de su medio ambiente como de su núcleo. En noviembre, el módulo de aterrizaje de Rosetta, Philae, se posará sobre la superficie del cometa. Dicho módulo lleva consigo un conjunto de instrumentos que permiten la toma de imágenes y de muestras del núcleo del cometa. A su vez, la sonda seguirá al cometa examinando su comportamiento durante su máxima aproximación al Sol (prevista para agosto de 2015).


DATOS DE ROSETTA
La sonda toma su nombre de la piedra de Rosetta, una estela de basalto negro del 196 a. C. que permitió descifrar los jeroglíficos egipcios. Por analogía, los científicos esperan que la misión Rosetta desvele a su vez los misterios del sistema solar. La sonda posee una estructura central de 2,8 m x 2,1 m x 2,0 m, sobre la que están montados todos los subsistemas y el equipo de carga útil. Además, posee dos paneles solares, con una superficie combinada de 64 m², que se extienden hasta los 14 m de longitud cada uno. La extensión total de punta a punta es de 32 m. Por último, porta el módulo de aterrizaje Philae, que mide alrededor de 1 m × 1 m × 1 m, y una antena de alta ganancia orientable de 2,2 m de diámetro.

UN COMETA EN LOS CONFINES
67P/Churyumov-Gerasimenko es un cometa de período orbital de 6,45 años descubierto en 1969 por el científico soviético Klim Ivánovich Churyumov, a partir las fotografías de su compañera Svetlana Ivánovna Gerasimenko (de ahí el nombre del cometa). Es uno de los numerosos cometas de período corto de menos de 20 años y una inclinación orbital baja. Estos astros son controlados por la gravedad de Júpiter, por lo que se conocen como cometas de la familia Júpiter. Se cree que estos cometas se originan en el cinturón de Kuiper, un gran depósito de pequeños cuerpos helados situado más allá de Neptuno. A causa de colisiones o perturbaciones gravitacionales, algunos de estos objetos helados son expulsados hacia el interior del sistema solar y forman así los cometas que conocemos.

El perihelio de la órbita (o punto más cercano al Sol) de 67P/Churyumov-Gerasimenko está ubicado a 1,24 UA (unos 186 millones de km) y el afelio (o punto más alejado) está a 5,68 UA (unos 850 millones de km). El cometa tiene una forma irregular constituida por dos lóbulos: el tamaño del menor es de 2,5 x 2,5 x 2 km y el del mayor es de 4,1 x 3,2 x 1,3 km. En el momento de su encuentro la sonda y el cometa viajaban a 405 millones de km de la Tierra, entre las órbitas de Marte y Júpiter, y se dirigían ambos hacia el Sol a una velocidad de 55.000 km/h.


PRIMEROS DATOS APORTADOS
A finales de septiembre, los 130 miembros del Grupo de Trabajo de Ciencia de la nave Rosetta se reunieron en el Centro Europeo de Astronomía Espacial de la ESA, en Villanueva de la Cañada (Madrid), para analizar los primeros datos científicos obtenidos por la sonda. Estos especialistas apuntaron que la sonda se encontraba ya a solo 20 km de altura, que sus dos lóbulos están muy definidos y que es un astro algo más caliente de lo esperado a esa distancia del Sol. Además, las imágenes de alta definición aportadas por Rosetta permitieron la visualización en directo de la salida de partículas del núcleo del cometa, en forma de espectaculares géiseres.


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