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El Curiosity, en la superficie de Marte
OCTUBRE 2012
 
 
Conoce Enciclopedia
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 A LA BÚSQUEDA DE VIDA EXTRATERRESTRE
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Recreación artística del robot Curiosity en la superficie de Marte. (Foto: NASA/JPL-Caltech)
El 6 de agosto de 2012 aterrizó en la superficie de Marte, concretamente en el cráter Gale (en las coordenadas 4° 36′ 0″ S, 137° 12′ 0″ E), el vehículo de exploración de la NASA Curiosity, tras una travesía en el espacio de más de ocho meses. Dicho vehículo es el de mayores dimensiones y el mejor equipado de todos los robots enviados a Marte con anterioridad (como el Opportunity y el Spirit). Con una vida prevista de, al menos, un año marciano (687 días terrestres), pretende ser de gran utilidad para esclarecer si hubo alguna vez vida en el pasado del planeta rojo.

ESPECIFICACIONES TÉCNICAS Y OBJETIVOS DE LA MISIÓN
El Curiosity es un rover, un robot de exploración de superficie planetaria, dotado de un laboratorio portátil especialmente diseñado para trabajar en Marte. El vehículo pertenece a la misión especial de la NASA Mars Science Laboratory (MSL), cuyos principales objetivos son determinar si hubo en Marte, en algún período de su evolución, un entorno adecuado para la vida, definir el clima del planeta, analizar su geología y preparar una futura exploración humana de Marte.

Con una masa de 899 kg, una altura de 2,2 m y unas dimensiones de 3 x 2,7 m, el Curiosity posee avanzados instrumentos de geología, fotografía, exploración, química, física e ingeniería. Por otro lado, el vehículo dispone de seis ruedas de aluminio de 50 cm de diámetro con radios de titanio, cada una de ellas equipada con un motor eléctrico independiente, capaces de alcanzar una velocidad punta de 4 cm/s. Asimismo, el Curiosity posee un brazo robot, 17 cámaras, un generador de radioisótopos MMRTG y dos ordenadores de 256 MB de memoria DRAM, 2 GB de memoria flash y 256 kB de memoria EEPROM.

Respecto a sus aplicaciones técnicas, el explorador podrá estudiar si el planeta fue o es apto para la vida de microbios y microorganismos; podrá analizar polvo y roca para identificar compuestos orgánicos; interpretará el proceso de formación y erosión de las rocas y del suelo; evaluará la radiación en superficie; y buscará la presencia de algún depósito de agua, entre otros experimentos. Para todo ello, se usarán rayos láser, pulverizadores de rocas, aparatos de recogida de muestras, instrumentos de geología, varios espectrómetros, un laboratorio de análisis químico y un detector de neutrones, entre otras herramientas. Asimismo, destacan dos instrumentos fabricados por ingenieros españoles: una antena de comunicación fabricada por EADS CASA Espacio y la estación medioambiental REMS, elaborada por la empresa Crisa bajo supervisión del Centro de Astrobiología del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC).


UN PELIGROSO ATERRIZAJE
Programada en un principio para ser lanzada el 8 de octubre de 2009, finalmente la MSL fue lanzada el 26 de noviembre de 2011 desde el centro espacial de cabo Cañaveral mediante un cohete Atlas V 541. Una vez en dirección a Marte, la misión tenía por delante su más peligroso escollo: aterrizar en Marte siguiendo una complicadísima maniobra que nunca antes había sido ensayada y que fue bautizada como los siete minutos del terror.

Para ello, se usó una técnica de guiado atmosférico, similar en parte a la utilizada en el Apolo XI. La nave entró por guiado balístico al planeta. Luego, con retrocohetes, se cambió el ángulo de trayectoria y se modificó la entrada atmosférica, para luego pasar a la etapa del descenso con paracaídas, el desprendimiento del escudo térmico, la puesta en marcha de la grúa aérea y, finalmente, el funcionamiento del radar de proximidad de suelo, que confirmaba el éxito del aterrizaje. Todo ello en siete minutos que fueron seguidos con un silencio sepulcral por los miembros de la sala de control del Jet Propulsion Laboratory, seguidos por una explosión de júbilo. Tras el aterrizaje, el presidente de Estados Unidos, Barack Obama, calificó el acontecimiento como un hecho histórico en la evolución tecnológica del país y aseguró que era un triunfo de la inversión en innovación, tecnología e investigación básica.


UN CRÁTER DE VITAL IMPORTANCIA
El lugar escogido para el aterrizaje del rover fue el cráter Gale (así bautizado en honor del astrónomo australiano Walter F. Gale), una cuenca de 155 km de ancho con una montaña de más de 5.000 m en el centro, cerca del ecuador marciano. El sitio fue seleccionado de un total de 60 ubicaciones candidatas, ya que cumplía con los requisitos de los 150 representantes de las disciplinas científicas implicadas en el proyecto. En él destacaban sus gruesas secciones de roca estratificada, que permitían estudiar la historia geológica del planeta. Asimismo, el cráter resultaba de gran importancia ya que los satélites que sobrevuelan Marte habían descubierto allí parches erosionados que habían destapado depósitos de arcillas y sulfatos (minerales formados en la presencia de agua). Así, determinar la abundancia y distribución de dichos minerales, y si fueron formados por agua del subsuelo, algún lago o lluvia, contribuirá a que los investigadores aprendan más sobre la antigüedad de Marte.

PRIMEROS DESCUBRIMIENTOS
Desde sus primeros minutos en la superficie marciana, el Curiosity comenzó a enviar imágenes en alta de resolución y archivos de vídeo. Todos ellos son consultables desde la página web que la NASA ha creado para dar a conocer los descubrimientos de la misión: NASA - Mars Science Laboratory. A pesar de que en los primeros meses de exploración, el vehículo se ha dedicado sobre todo a calibrar sus instrumentos, ya se han dado a conocer notables indicios descubiertos por el rover como grava y guijarros que podrían indicar, por su dispersión y su forma redondeada, que el agua fluyó por la superficie marciana. Asimismo, ha enviado datos diarios sobre el clima del planeta rojo y ha encontrado singulares partículas brillantes en su superficie. Sin duda, los primeros pasos de uno de los proyectos tecnológicos más ambiciosos de los últimos años.


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